¿Tenemos los medios para explotar minerales de asteroides?

En la Tierra, los minerales, muy explotados, comienzan a ser cada vez más escasos. Muchas empresas están invirtiendo y apostando hoy por la explotación de asteroides. Pero resulta complejo: encontrar los mejores asteroides y extraer los minerales deseados sigue siendo muy difícil …

Hierro, oro, platino, titanio, cobalto, níquel, aluminio y otros minerales… Para escuchar a los científicos, todos estos elementos están inactivos en los asteroides, bloques de construcción elementales de los planetas telúricos. Sin embargo, estos recursos, esenciales para los industriales, están disminuyendo en la Tierra.

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La mineria fuera de la tierra

Al ritmo actual de producción, las reservas de oro, plata, paladio, plomo, zinc, estaño y platino se agotarían en menos de veinte años, las de níquel y cobre, en cuarenta años, y de hierro, en ochenta años. ¡atrás! Por eso, desde 2010, los empresarios se han mostrado como futuros mineros espaciales y planean explotar estas pepitas voladoras.

Un asteroide carbonoso podría contener un 30% de silicio, un 30% de hierro y otros metales raros; un asteroide metálico contendría 90% de hierro y 8% de níquel.

Extraer minirales en el espacio es difícil

Sin embargo, para poder extraer una cantidad nada despreciable, y por tanto recuperable, de metales preciosos, es necesario disponer de cantidades muy importantes de material. Por ejemplo, la misión Osiris-Rex de la NASA tiene como objetivo recuperar 60 gramos de muestras de asteroides en 2023 … ¡a un costo de alrededor de $ 1 mil millones!

En ausencia de gravedad, perforar una roca es realmente un vuelo alto. Por tanto, es tan impensable llevar toneladas de material como llevarlas de vuelta a bordo de una cápsula. Estas operaciones requieren tecnologías que actualmente no tenemos. Ni siquiera hablar de la vuelta a la atmósfera, requiriendo paracaídas gigantes y por tanto presupuestos colosales. Por lo tanto, la rentabilidad de una operación de este tipo adolece de algunos defectos …

Además, la composición misma de los asteroides, columna vertebral esencial de una minería rentable, sigue siendo incierta. Se acepta que algunos asteroides son de carbono (tipo C), otros silicatos (tipo S) o incluso metálicos (tipo M). Pero aunque la mayoría contiene material que puede ser potencialmente interesante, nadie sabe qué contienen todos.

Estaciones espaciales

No importa, la búsqueda de pepitas voladoras ha tomado otra dirección: usar asteroides como estaciones de servicio para misiones a largo plazo.

Ya no se trata de explotar sus recursos para potenciarlos en la Tierra, ¡sino de usarlos in situ para viajes interplanetarios! Recientemente, es en otro recurso presente en los asteroides, precioso pero mucho menos raro en la Tierra que los metales, donde los futuros mineros espaciales están interesados: el agua.

Ilustración

“Nuestras misiones de prospección están dirigidas principalmente a asteroides carbonosos, que pueden contener agua, una fuente ideal de combustible para cohetes” , proclama el sitio de Planetary Resources, una de las primeras empresas estadounidenses que se embarcó en la aventura de la minería de asteroides en 2010.

De hecho, el estudio de los meteoritos ha demostrado la presencia de pequeñas esferas de hielo alojadas en la roca, llamadas condrules. Por tanto, los asteroides carbonosos podrían contener un promedio de 10% de agua.

Extraer agua es mucho más fácil

Sin embargo, extraer agua de un asteroide es mucho más simple que extraer metal de él. Para ello, basta con calentar la superficie para que el agua se evapore. Luego debe condensarse y luego almacenarse en un tanque. Posteriormente, es posible transformar esta agua en hidrógeno líquido y oxígeno por hidrólisis, lo que, en efecto, proporciona combustible para los motores de los cohetes.

Y si los minerales siguen siendo de interés para los emprendedores, ya no se trata de traerlos de vuelta a la Tierra, sino de explotarlos directamente in situ, de nuevo al servicio de la conquista del espacio. “Apuntamos, a más largo plazo, a los asteroides metálicos, con el fin de utilizar sus recursos como el hierro, el níquel y el cobalto para construir estructuras en el espacio gracias a la impresión 3D”, anuncia Planetary Resources.

¡Pero la gasolinera todavía tiene que estar en el lugar correcto! La detección de la perla rara sigue siendo, por tanto, el objetivo inicial de los inversores que han definido sus criterios para elegir el asteroide “perfecto”. Debe tener un delta-v mínimo, es decir, requerir la menor energía posible para ser alcanzado, no girar demasiado rápido sobre sí mismo, ser carbonatado (por la presencia de agua), aproximadamente 300 metros y, finalmente, tener una órbita poco inclinada en comparación con la de la Tierra (porque es más fácil de alcanzar) y que la atraviesa con frecuencia. Criterios que coinciden con los establecidos por las agencias espaciales. No es de extrañar entonces encontrar como objetivo potencial el asteroide objetivo de la misión de retorno de muestras japonesa Hayabusa 2: Ryugu.

Para enriquecer la lista de gemas raras, Planetary Resources ha desarrollado una mini nave de prospección, Arkyd 6. Lanzada en enero de 2018 e instalada en una órbita polar sincrónica con el sol, aparece durante todo el año en el mismo ángulo con el Sol. El pequeño satélite está equipado con un sensor de imágenes infrarrojas para medir con precisión las diferencias de temperatura de los objetos.

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